Coralli del Golfo del Messico ancora sofferenti 13 anni dopo Deepwater Horizon

Tredici anni dopo la disastro petrolifero Deepwater Horizon, i coralli del Golfo del Messico non si sono ancora ripresi completamente. Uno studio rivela danni persistenti e fornisce indicazioni per il ripristino...

coralli colpiti mostrano ancora segni di stress danni dall incidente petrolifero

I coralli delle acque profonde nel Golfo del Messico stanno ancora lottando per riprendersi dal devastante incidente petrolifero della piattaforma Deepwater Horizon nel 2010.

Un confronto di immagini di oltre 300 di essi nel corso di 13 anni (la serie temporale più lunga di coralli delle acque profonde fino ad oggi), presentata al Ocean Sciences Meeting di New Orleans, rivela che queste comunità hanno avuto una ripresa limitata e alcune addirittura continuano a diminuire.

Impatto disastro Deepwater Horizon sui coralli del Golfo del Messico

L’incidente ha coperto centinaia di chilometri di costa con petrolio e una chiazza grande quanto la Virginia ha coperto la superficie dell’oceano.

Per 87 giorni, 500 mila tonnellate di petrolio sono state versate direttamente dalla bocca del pozzo a una profondità di 1520 metri nel golfo. Sebbene l’incidente fosse più visibile in superficie, gli impatti ecologici si sono estesi per centinaia di metri verso l’oceano: una vera catastrofe!

Abbiamo sempre saputo che gli organismi delle profondità marine impiegano molto tempo a riprendersi, ma questo studio lo dimostra, ha affermato in una dichiarazione Fanny Girard, biologa marina e conservazionista presso l’Università delle Hawaii a Manoa, che ha guidato il lavoro.

Anche se in alcuni casi la salute dei coralli sembrava essere migliorata, è stato impressionante vedere che gli individui più colpiti stanno ancora lottando, e addirittura deteriorandosi, a dieci anni di distanza.

I risultati possono aiutare a guidare gli sforzi di ripristino delle acque profonde dopo incidenti petroliferi.

coralli delle acque profonde nel Golfo del Messico

Alcuni mesi dopo la chiusura del pozzo Deepwater Horizon (hanno fatto un film sulla tragedia), un team interdisciplinare di esperti ha esaminato il fondale marino da 6 a 22 chilometri dalla bocca del pozzo per registrare i danni. A circa 10 chilometri di distanza e a 1370 metri di profondità, hanno trovato un fitto bosco di coralli Paramuricea a forma di albero che sembrava malato. Questi coralli erano coperti da un materiale marrone, ha notato Girard.

Le prove hanno mostrato che il fango conteneva tracce di una combinazione di petrolio e dispersanti chimici. Alcuni mesi dopo, i ricercatori hanno trovato altri due siti di corallo a 1580 metri e 1875 metri di profondità che hanno subito danni simili.

Disastro ambientale immenso

I coralli delle acque profonde si nutrono in sospensione e potrebbero aver ingerito particelle contaminate, causando gli impatti osservati sulla salute, hanno detto i ricercatori.

L’esposizione diretta alle sostanze chimiche tossiche contenute nella miscela di petrolio potrebbe anche aver danneggiato il tessuto del corallo. Tuttavia, fino ad oggi, gli scienziati non sanno con precisione come il petrolio e il dispersante abbiano influenzato questi organismi vulnerabili.

Ogni anno, tra il 2010 e il 2017, gli scienziati hanno visitato questi tre siti per valutare i danni, misurare i tassi di crescita e osservare eventuali riprese dei coralli, come parte di un’ampia iniziativa volta a comprendere meglio gli impatti sugli ecosistemi e migliorare la nostra capacità di rispondere a futuri incidenti petroliferi.

Impatto disastro Deepwater Horizon

Hanno utilizzato un veicolo operato in remoto per scattare fotografie ad alta risoluzione degli esemplari nei tre siti colpiti e in due luoghi di riferimento molto distanti, tracciando più di 300 coralli in totale.

I ricercatori hanno visitato nuovamente questi siti nel 2022 e nel 2023 come parte del progetto di Valutazione e Monitoraggio degli Habitat, uno dei lavori finanziati attraverso l’accordo di Valutazione dei Danni alle Risorse Naturali.

Le immagini hanno permesso al team di misurare i cambiamenti nella salute nel corso del tempo, notando anche eventuali rotture lungo i rami delicati del corallo causate dall’esposizione alla contaminazione da petrolio.

Gli scienziati hanno scoperto che anche nel 2022, i coralli colpiti mostravano ancora segni di stress e danni dall’incidente petrolifero. Il rivestimento marrone che avevano osservato inizialmente era scomparso da tempo, ma con un’ispezione più ravvicinata, i coralli erano deboli e inclini a rompersi. Le aree cicatrizzate dove erano caduti i rami gocciolavano muco, e alcuni esemplari i cui scheletri erano esposti erano stati colonizzati da altre specie parassite di quegli animali.

Girard ha aggiunto: “è davvero importante prevenire i danni in primo luogo, e il modo per farlo è attraverso misure di protezione“.