Lo scioglimento del ghiaccio artico sta cambiando le correnti oceaniche

Un’importante corrente oceanica nell’Artico è più veloce e più turbolenta a causa del rapido scioglimento del ghiaccio marino, secondo un ...

Lo scioglimento del ghiaccio artico sta cambiando le correnti oceaniche.

Un’importante corrente oceanica nell’Artico è più veloce e più turbolenta a causa del rapido scioglimento del ghiaccio marino, secondo un nuovo studio della NASA. La corrente fa parte di un delicato ambiente artico che ora è inondato di acqua dolce, un effetto del cambiamento climatico causato dall’uomo.

Utilizzando 12 anni di dati satellitari, gli scienziati hanno misurato il modo in cui questa corrente circolare, chiamata Beaufort Gyre, ha bilanciato in modo precario un afflusso di quantità di acqua fresca e fredda senza precedenti, un cambiamento che potrebbe alterare le correnti nell’Oceano Atlantico e raffreddare il tempo dall’Est Europa.

Beaufort Gyre mantiene in equilibrio l’ambiente polare immagazzinando acqua fresca vicino alla superficie dell’oceano. Il vento soffia la svolta in senso orario attorno all’Oceano Artico occidentale, a nord del Canada e dell’Alaska, dove raccoglie naturalmente acqua fresca da disgelo glaciale, deflusso del fiume e precipitazioni. Questa acqua dolce è importante nell’Artico in parte perché galleggia su acqua più calda e salata e aiuta a proteggere il ghiaccio marino dallo scioglimento, che a sua volta aiuta a regolare il clima terrestre. Quindi, la rotazione rilascia lentamente questa acqua dolce nell’Oceano Atlantico per decenni, consentendo alle correnti dell’Oceano Atlantico di trasportarla in piccole quantità.

Ma dagli anni ’90, la svolta ha accumulato una grande quantità di acqua dolce, 1.920 miglia cubiche (8.000 chilometri cubi), quasi il doppio del volume del lago Michigan. Il nuovo studio, pubblicato su Nature Communications, ha scoperto che la causa di questo aumento della concentrazione di acqua dolce è la perdita di ghiaccio marino in estate e in autunno. Questo declino di decenni della calotta glaciale dell’estate nell’Artico ha lasciato il Giro de Beaufort più esposto al vento, che gira la curva più velocemente e cattura acqua dolce nella sua corrente.

I venti occidentali persistenti hanno anche trascinato la corrente in una direzione per oltre 20 anni, aumentando la velocità e le dimensioni della corrente in senso orario e impedendo all’acqua dolce di uscire dall’Oceano Artico. Questo vento occidentale decennale è insolito nella regione, dove in precedenza i venti cambiavano direzione ogni cinque o sette anni.

Gli scienziati hanno visto il Beaufort girare nel caso in cui il vento cambi di nuovo direzione. Se la direzione cambiasse, il vento invertirà la corrente, tirandola in senso antiorario e rilasciando l’acqua che ha accumulato in una sola volta.

“Se Beaufort Gyre rilasciasse acqua fresca in eccesso nell’Oceano Atlantico, potrebbe rallentarne la circolazione. E questo avrebbe implicazioni in tutto l’emisfero per il clima, specialmente nell’Europa occidentale”, ha affermato Tom Armitage, autore principale dello studio e scienziato della NASA.

L’acqua dolce rilasciata dall’Oceano Artico al Nord Atlantico può modificare la densità delle acque superficiali. Normalmente, l’acqua artica perde calore e umidità nell’atmosfera e affonda nel fondo dell’oceano, dove conduce l’acqua dall’oceano Atlantico settentrionale ai tropici come un nastro trasportatore.

Questa importante corrente è chiamata circolazione di ribaltamento nell’Atlantico meridionale e aiuta a regolare il clima del pianeta trasportando calore dall’acqua tropicale riscaldata alle latitudini settentrionali come l’Europa e il Nord America. Se rallenta abbastanza, potrebbe influenzare negativamente la vita marina e le comunità che dipendono da essa.

“Non prevediamo la chiusura della Corrente del Golfo, ma prevediamo impatti. Ecco perché stiamo monitorando Beaufort Gyre così da vicino”, ha dichiarato Alek Petty, coautore del quotidiano e scienziato polare in Goddard della NASA.

Lo studio ha anche scoperto che, sebbene Beaufort Gyre sia sbilanciato a causa dell’energia aggiuntiva del vento, la corrente espelle quell’energia in eccesso formando piccoli vortici circolari di acqua. Mentre l’aumento della turbolenza ha contribuito a mantenere equilibrato il sistema, ha il potenziale per portare a una maggiore fusione del ghiaccio perché mescola strati di acqua fredda e fresca con acqua salata relativamente calda al di sotto. Il ghiaccio fuso potrebbe, a sua volta, portare a cambiamenti nel modo in cui nutrienti e materiale organico si mescolano nell’oceano, influenzando in modo significativo la catena alimentare e la fauna selvatica nell’Artico. I risultati rivelano un delicato equilibrio tra il vento e l’oceano mentre la calotta glaciale si allontana a causa del cambiamento climatico.

“Ciò che questo studio mostra è che la perdita di ghiaccio marino ha un impatto davvero importante sul nostro sistema climatico che solo stiamo scoprendo”, ha affermato Petty.