Scienziati sviluppano una nuova plastica, più degradabile alla luce ultravioletta

Attualmente, molti dei prodotti in plastica etichettati come biodegradabili sono compostabili solo in condizioni industriali. Un team di scienziati dell’Università di Bath ha trovato un modo per scomporre la [...] ..

Scienziati sviluppano una nuova plastica, più degradabile alla luce ultravioletta

Attualmente, molti dei prodotti in plastica etichettati come biodegradabili sono compostabili solo in condizioni industriali. Un team di scienziati dell’Università di Bath ha trovato un modo per scomporre la plastica utilizzando solo la luce ultravioletta.

Plastica che ne accelera la degradazione quando riceve la luce UV

A seguito della crescente preoccupazione pubblica per i rifiuti di plastica, il PLA (acido polilattico), creato con acido lattico dalla fermentazione degli zuccheri, è ora ampiamente utilizzato come alternativa sostenibile e rinnovabile alla plastica derivata dai prodotti petroliferi, utilizzata su un’ampia varietà di prodotti, dalle tazze e bustine di tè usa e getta alla stampa 3D e al packaging.

Questi prodotti sono spesso etichettati come biodegradabili, tuttavia hanno una degradabilità limitata in ambienti naturali, ad esempio nel suolo o nell’acqua di mare. Inoltre, si degrada solo in condizioni di compostaggio industriale ad alta temperatura e alta umidità, cosa che non può essere raggiunta nei cumuli di compost domestici.

Ora, un team di scienziati del Center for Sustainable and Circular Technologies (CSCT) dell’Università di Bath ha sviluppato un modo che potrebbe rendere queste plastiche più degradabili nell’ambiente naturale.

Il gruppo ha scoperto che possono modificare la degradabilità della plastica incorporando diverse quantità di molecole di zucchero nel polimero. In particolare, hanno scoperto che l’incorporazione del 3% di unità polimeriche di zucchero nel PLA ha portato a una degradazione del 40% entro sei ore dall’esposizione alla luce ultravioletta.

La cosa più promettente è che la tecnologia è compatibile con i processi di produzione della plastica esistenti, il che significa che potrebbe essere rapidamente testata e adottata dall’industria della plastica.

Pubblicando su Chemical Communications (articolo ad accesso aperto), i ricercatori sperano che i loro risultati vengano utilizzati in futuro dall’industria della plastica per contribuire a rendere i rifiuti di plastica più degradabili alla fine del ciclo di vita del prodotto.

Il dottor Antoine Buchard, ricercatore della Royal Society University e professore di chimica dei polimeri CSCT, ha condotto la ricerca, che è stata supportata dalla Royal Society: “La maggior parte delle plastiche PLA sono costituite da lunghe catene di polimeri che possono essere difficili da scomporre per l’acqua e gli enzimi. La nostra ricerca aggiunge zuccheri alle catene polimeriche, collegando tutto insieme da legami che possono essere rotti dalla luce ultravioletta. Ciò potrebbe rendere la plastica molto più biodegradabile nell’ambiente naturale, ad esempio nell’oceano o in un cumulo di compost da giardino”, ha aggiunto l’insegnante e ricercatore.

Per quanto riguarda le sfide di questo progetto, Buchard ha osservato che “questa strategia deve ancora essere tradotta in oggetti di plastica nella vita reale e testata alla luce del sole, ma speriamo che la nostra tecnologia possa essere utilizzata in futuro per produrre plastiche resistenti quando sono usate, e che possano rompersi facilmente quando riutilizzate e quando il riciclaggio non sia più possibile”.