Perché la NASA sta sparando laser sugli alberi

La NASA ha inondato la terra con una pioggia costante di impulsi laser dalla Stazione Spaziale Internazionale ormai da alcuni anni. Stranamente, il suo obiettivo è svelare i segreti [...] ..

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La NASA ha inondato la terra con una pioggia costante di impulsi laser dalla Stazione Spaziale Internazionale ormai da alcuni anni. Stranamente, il suo obiettivo è svelare i segreti più profondi delle foreste del pianeta, per capire quanta biomassa rimane ancora e in che stato si trova.

Una pioggia di laser sui boschi

Dal suo lancio nel 2019, il GEDI (Global Ecosystem Dynamics Investigation) è stato collegato alla Stazione Spaziale Internazionale ed è quindi in orbita attorno al pianeta alla ricerca di una migliore comprensione degli ecosistemi forestali. È il primo dispositivo satellitare, responsabile di fornire stime globali della biomassa forestale e del carbonio che immagazzinano.

GEDI Global Ecosystem Dynamics Investigation

Si tratta di un satellite che pesa circa 500 chilogrammi ed è attualmente agganciato a uno dei moduli della Stazione Spaziale Internazionale. Sviluppato congiuntamente dal Goddard Space Flight Center della NASA e dall’Università del Maryland, GEDI è responsabile dell’invio di impulsi infiniti di raggi laser sulle regioni boscose del pianeta. In questo modo, rimbalza rapidamente gli impulsi su alberi e cespugli sulla Terra per creare mappe dettagliate della biomassa 3D.

Come funziona GEDI?

La Stazione Spaziale Internazionale sorvola costantemente l’intero pianeta. Il GEDI sfrutta questa posizione in movimento per emettere impulsi laser che invia verso il suolo e poi si scontra con gli alberi più alti. Una tecnologia nota come LIDAR, che consiste fondamentalmente nell’invio di un impulso e nella misurazione del tempo impiegato per tornare al punto di partenza.

Una volta che l’impulso colpisce il primo bersaglio che sono le cime degli alberi, continua a progredire fino a toccare il suolo. In questo modo il sensore misura la differenza di tempo necessaria per incontrare le cime e la terraferma, traducendo l’intervallo per poter stimare l’altezza delle foreste più isolate del pianeta.

Secondo i ricercatori della NASA, il GEDI consente loro di stimare i diversi livelli di vegetazione, che non solo indica loro l’altezza media delle foreste, ma anche una serie di informazioni preziose come la complessità strutturale degli ecosistemi. Questa è la prima volta che un dispositivo lidar è stato utilizzato per scopi di ricerca sugli ecosistemi e anche la prima volta che uno è stato posizionato sulla ISS.

deforestazione incendi boschivi

Misurazione del carbonio

Una grande area di incertezza per gli scienziati è che non sanno esattamente quanto carbonio è immagazzinato nelle foreste della Terra, spiega Ralph Dubayah, ricercatore principale GEDI e professore di scienze geografiche all’Università del Maryland. Quello che sappiamo è che gli alberi estraggono carbonio dall’atmosfera per alimentare la loro crescita, motivo per cui la stragrande maggioranza delle foreste è costituita da questo elemento. Tuttavia, senza conoscere le cifre esatte, non è possibile prevedere quanto carbonio viene rilasciato nell’atmosfera attraverso la deforestazione e gli incendi boschivi.

Il GEDI aiuterà i ricercatori a comprendere meglio le foreste della Terra e le informazioni che fornisce saranno di grande importanza per conoscere la realistica capacità di stoccaggio del carbonio della natura, informazioni cruciali per affrontare la crisi climatica.