Il cambiamento climatico si mangia i ghiacciai dell’Himalaya

Dal 2000 i ghiacciai dell’Himalaya hanno perso quasi mezzo metro di ghiaccio all’anno, il doppio rispetto al periodo dal 1975 al [...]

Il cambiamento climatico si mangia i ghiacciai dell'Himalaya.

Dal 2000 i ghiacciai dell’Himalaya hanno perso quasi mezzo metro di ghiaccio all’anno, il doppio rispetto al periodo dal 1975 al 2000. Lo studio, che ha combinato le immagini – ora declassate – di un satellite spia americano durante la Guerra Fredda con le immagini attuali della NASA, indica che i ghiacciai hanno perso un quarto della loro massa negli ultimi 40 anni.

La perdita di ghiaccio nell’Himalaya è accelerata dal 2000. Queste montagne sono considerate il “terzo polo” della Terra: ospitano circa 600 mila milioni di tonnellate di ghiaccio. Ogni anno circa mezzo metro di ghiaccio si scioglie a causa dell’aumento delle temperature, che in alcuni punti sono aumentate di 1°C.

L’aiuto del satellite spia americano KH-9 Hexagon, oggi declassificato.

Uno studio pubblicato oggi sulla rivista Science Advances, presenta questa immagine dell’Himalaya dopo aver analizzato i cambiamenti climatici negli ultimi 40 anni nella regione grazie alle immagini ottenute dal satellite spia americano KH-9 Hexagon, conosciuta come Big Bird, fatta durante la Guerra Fredda e declassificato nel 2011. Un aiuto in questo senso è arrivato anche dalle immagini fornite dalla NASA in India, Cina, Nepal e Bhutan.

“Questa è l’immagine più chiara fino ad oggi di quanto velocemente si stanno sciogliendo i ghiacciai himalayani in questo intervallo di tempo, e perché”, dice Joshua Maurer, primo autore dello studio e ricercatore presso l’Osservatorio Lamont-Doherty Earth della Columbia University (Stati Uniti).

L'aiuto del satellite spia americano KH-9 Hexagon, oggi declassificato.

Il team ha analizzato 650 ghiacciai himalayani, che rappresentano il 55% del volume totale di ghiaccio nella regione, in una superficie di 2 mila chilometri da ovest a est, e ha scoperto che, della massa totale di ghiaccio presenti nella zona 1975, l’87% è rimasto nel 2000 e il 72% nel 2016. Ciò significa che i ghiacciai dell’Himalaya avrebbero perso un quarto della loro massa negli ultimi quattro decenni.

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I risultati sono stati ottenuti grazie alla creazione di un sistema automatizzato che ha convertito le immagini del satellite spia in modelli 3D. Questi hanno mostrato alterazioni di altitudine nel tempo. I dati sono stati quindi confrontati con le immagini ottenute dal 2000 su satelliti più sofisticati, che trasmettono direttamente i cambiamenti di altitudine.

Le conseguenze dello scongelamento.

Secondo lo studio, dal 1975 al 2000, i ghiacciai della regione hanno perso una media di circa 25 cm di ghiaccio all’anno a causa di un leggero aumento delle temperature.

La tendenza si intensificò negli anni ’90 fino a quando, negli anni 2000, la perdita di ghiaccio accelerò e raggiunse i 50 cm all’anno.

Lo scioglimento degli ultimi anni rappresenterebbe una perdita annuale di 8000 milioni di tonnellate di acqua, l’equivalente di 3,2 milioni di piscine olimpioniche. Ma i ghiacciai non si sciolgono in modo uniforme. Gli scienziati hanno osservato che lo scioglimento si verifica principalmente a basse altitudini, dove in alcune aree sono stati registrati fino a cinque metri di perdita di ghiaccio all’anno.

Il tracollo potrebbe interessare circa 800 milioni di persone, che dipendono dal deflusso stagionale per l’irrigazione, l’energia idroelettrica e l’acqua potabile. Attualmente si sta verificando un deflusso significativo, ma con la perdita di massa dei ghiacciai nei prossimi decenni. Ciò causerà carenza di acqua.

Oltre all’aumento delle temperature, il lavoro suggerisce che i cambiamenti nelle precipitazioni, che diminuiscono in alcune aree e in altri in aumento, potrebbero influenzare l’area.

Gli scienziati aggiungono un altro fattore: la crescente combustione, da parte dei paesi asiatici, di combustibili fossili e biomassa che invia fuliggine nell’atmosfera. Gran parte di questa cenere si posa su superfici glaciali innevate, dove assorbe l’energia solare e accelera lo scongelamento.

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